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« En main propre » ou « en mains propres » ?

Quelle est l’orthographe de cette expression couramment employée : « en main propre » ou « en mains propres » ? Le groupe nominal « main propre » s’écrit-il au singulier ou au pluriel ? Que signifie-t-elle exactement ?

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Comme c’est le cas parfois en français, vous pouvez écrire cette expression comme vous le souhaitez ! Au choix : « en main propre », au singulier, ou « en mains propres », au pluriel.

Prenons le cas d’une lettre remise en main(s) propre(s), autrement dit : elle est remise au destinataire en personne.

On peut considérer qu’on a cette lettre « en main » (sous-entendu, dans la main) expression qui s’utilise au singulier, d’où « en main propre » après ajout de l’adjectif ; ou qu’on l’a « entre les mains », auquel cas le pluriel est de mise : en mains propres.

Précisons que l’adjectif propre designe ici l’appartenance, de manière exclusive ou particulière. On le retrouve également dans « avoir des qualités propres » (qui n’appartiennent qu’à soi).

Et si ladite lettre n’est pas remise en main propre ? Alors elle est peut-être remise « en main tierce », c’est-à-dire « dans la main d’un tiers ».

Autre expression proche : avoir les mains propres, c’est-à-dire (au sens figuré) ne rien avoir à se reprocher ! Ici, aucun doute, c’est bien le pluriel qui convient.

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Sandrine Campese - experte Projet Voltaire Avis de l’experte – Sandrine Campese, membre du comité d’experts Projet Voltaire

Bien que l’être humain soit pourvu de deux mains, force est de constater que le terme « main » est souvent au singulier quand il est précédé d’une préposition (en, de, à) dans des expressions courantes.

Nous avons vu que c’était le cas de « avoir, être, prendre, tenir en main », de même : clé en main, preuve en main, en sous-main…

Autres exemples : bagage à main, frein à main, coup de main, homme de main, en un tour de main, à portée de main, de première main, de main en main…

« Main » peut être au singulier ou au pluriel dans : de main(s) en main(s) ; jeux de main(s), jeux de vilain(s) ; des poignées de main(s).

Attention, on lutte à mains nues, mais à main armée, et l’on vote à main levée !

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Exercices (cherchez les erreurs)

  1. Ce pli, je l’ai reçu en main propre et je crains qu’il s’agisse d’une lettre piégée !
  2. Pouvez-vous m’envoyer le dossier par coursier, je souhaiterais le recevoir en main propres.
  3. Une remise en mains propres contre décharge est-elle possible ?
  4. Ces documents classifiés ont été remis en mains propre aux services secrets.
  5. Non, il ne faut pas poster ce courrier, il faut le remettre en mains propre.
  6. Acceptez-vous une remise en mains propres ? a demandé l’acheteuse.
  7. Un recommandé avec accusé de réception équivaut à une remise en mains propres.
  8. Un courrier remis en main propres contient rarement de bonnes nouvelles.
  9. Le facteur vous remettra le colis en mains propre s’il ne rentre pas dans votre boîte aux lettres.
  10. Comme c’est l’usage, ma lettre de démission a été remise en main propres.
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Réponses

  1. Phrase correcte.
  2. Faux. Il faut écrire : « Pouvez-vous m’envoyer le dossier par coursier, je souhaiterais le recevoir en main propre (ou en mains propres).
  3. Phrase correcte.
  4. Faux. Il faut écrire : « Ces documents classifiés ont été remis en main propre (ou en mains propres) aux services secrets. »
  5. Phrase correcte.
  6. Phrase correcte.
  7. Phase correcte.
  8. Faux. Il faut écrire : « Un courrier remis en main propre (ou en mains propres) contient rarement de bonnes nouvelles. »
  9. Faux. Il faut écrire : « Le facteur vous remettra le colis en main propre (ou en mains propres) s’il ne rentre pas dans votre boîte aux lettres. »
  10. Faux. Il faut écrire : « Comme c’est l’usage, ma lettre de démission a été remise en main propre (ou en mains propres). »

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Pour cette règle d'orthographe Projet Voltaire :
Sandrine Campese, autrice et membre du comité d’experts Projet Voltaire.
Marie-France Claerebout, relectrice, correctrice d’édition et formatrice.
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